Características del oso polar | Características físicas del oso polar

Los osos polares (Ursus maritimus) son tan mortíferos y poderosos como probablemente parecen. Pero su aspecto sólo nos habla de su tamaño más que de cualquier otra cosa. Si estudiamos en profundidad las características y los rasgos físicos de un oso polar, tal vez podamos reflexionar sobre su capacidad para destacar en todo el reino animal. Los osos polares son extremadamente fuertes y desarrollados y dominan desde hace tiempo su nicho ecológico en el hábitat frígido del Ártico. Muy pocos mamíferos gozan del mismo estatus. El cuello y el cráneo de los osos polares son tan poderosos que pueden arrastrar a animales de casi su mismo tamaño. Veamos las características de adaptación del oso polar.

Características físicas del oso polar

Nariz y hocico del oso polar

Los osos polares son conocidos principalmente por su agudo sentido del olfato. Gracias a su afilada nariz, el oso es capaz de oler a su presa principal (la foca anillada) oculta a medio metro bajo la nieve. Se trata de una característica adaptativa bastante notable, ya que permite al animal percibir la dirección del viento y luego seguir el olor. Se cree que pueden detectar el movimiento del animal a 1,6 km de distancia. Ni siquiera la espesa nieve puede evitar que la foca se exponga a los depredadores del Ártico. Si la foca se expone en un hielo abierto, el oso la percibe desde una distancia de hasta 20 kilómetros.

El oso polar posee el hocico más largo de todos los úrsidos y hay una buena razón para esta característica adaptativa. Los osos árticos deben cazar focas para mantenerse con vida, pero las focas permanecen en el agua. Los osos, mientras están sobre el flotador de hielo, intentan alcanzar a la presa rompiendo el hielo. El largo hocico le ayuda a llegar a la presa con la mínima resistencia. El hocico también cumple otra función, ya que sirve para calentar el aire frío, de modo que éste se humedece antes de llegar a los pulmones.

Ojos de oso polar

Más información: ¿Hasta dónde puede ver un oso polar?

Los osos polares parecen tener ojos negros y oscuros, pero son bastante pequeños en comparación con el tamaño del cuerpo del animal. El pequeño tamaño de los ojos de los osos polares reduce posiblemente el riesgo de ceguera por nieve. Hay una membrana nictitante que rodea los ojos para que el oso no reciba directamente la luz del sol. Los osos polares también pueden identificar los colores, pero su visión es bastante limitada.

Dientes del oso polar

Más información: ¿Tienen los osos polares dientes afilados?

Hay un total de 42 dientes dentro de la boca del oso polar, pero todos ellos son de diferentes tamaños. Los caninos son los más grandes, afilados y poderosos de todos los dientes. Los osos utilizan sus caninos para desgarrar las partes blandas de la carne. Los incisivos son los dientes más pequeños y caducos. Los osos polares son capaces de desgarrar la carne más dura con sus dientes afilados y penetrantes.

Orejas de oso polar

Leer más: ¿Por qué los osos polares tienen las orejas pequeñas?

Las orejas del oso polar son redondeadas pero cortas. Probablemente se trate de una adaptación para que el oso pueda nadar durante horas e incluso días. Si el oso tuviera las orejas largas, el agua habría entrado en el canal auditivo y dañado el tímpano. Se trata de un rasgo bastante útil porque los osos polares pasan más de la mitad de su vida bajo el agua.

oso polar
Los osos polares tienen muchas características especiales para enfrentarse al hielo marino del Ártico. Características físicas de los osos polares. Foto de World Wildlife Fund.

Garras de oso polar

Artículo principal: ¿Qué longitud tienen las garras de los osos polares?

A diferencia de los tigres, los osos polares tienen garras no retráctiles. Los osos caminan con las garras expuestas todo el tiempo, lo que les proporciona un agarre firme en la superficie helada. Los osos árticos también pueden sujetar a sus presas con sus garras, lo que les da una ventaja sobre otros depredadores.

Piel y pelaje de los osos polares

Más información: ¿Por qué los osos polares son blancos?

No es de extrañar que los osos polares se cubran con una densa capa de pelaje que impide que el animal se vea afectado por el frío extremo. Esta es la única forma de sobrevivir al duro entorno de la tundra.

El pelo de los osos polares se divide en dos clases: los pelos de guardia externos y una subpiel aislante. Los pelos de guarda son poco sedosos, transparentes y huecos. Los osos tienen 10.000 pelos por centímetro cuadrado. Otra característica es que los pelos del oso polar son resistentes al agua, por lo que el agua no se adhiere al pelaje.

El pelo del oso polar carece de pigmento, lo que significa que adopta el color de la luz que lo ilumina. Durante el atardecer o el amanecer, el oso se vuelve amarillo-anaranjado. La muda comienza en primavera y termina a finales del verano. Durante estos días, muchos osos parecen tener manchas negras en el cuerpo. Esto se debe a que la piel negra se hace visible donde desaparece el pelo.

Colas de oso polar

Más información: ¿Tienen cola los osos polares?

Todos los osos, incluidos los polares, tienen la cola corta, posiblemente una de las más cortas de los mamíferos terrestres carnívoros. La cola del oso polar es aún más corta en comparación con otras especies de osos, probablemente porque evita la considerable pérdida de calor por la cola.

Patas del oso polar

Más información: ¿Por qué los osos polares tienen los pies grandes?

Los osos blancos tienen unas patas excepcionalmente grandes y anchas en comparación con el tamaño total de su cuerpo. Las patas tienen la función de distribuir el peso del oso sobre la superficie para que pueda moverse eficazmente sobre la nieve.

Hay papilas que cubren las almohadillas de los pies del oso polar. Las papilas también se llaman protuberancias dérmicas. Evitan que el animal resbale mientras se agarra firmemente a la nieve. Los osos polares tienen los pies parcialmente palmeados para poder nadar con facilidad.

oso polar
Imagen de cortesía: Churchill Wild

Características especiales del oso polar

El sexto sentido del oso polar: la dirección

Los osos polares han sido bendecidos con una capacidad asombrosa para navegar por el Círculo Polar gracias a su extraordinario sentido de la orientación. Son muy expertos en encontrar el camino de vuelta a casa incluso en la más absoluta oscuridad, que puede durar hasta medio año en el Ártico. Los científicos no han podido descubrir la verdadera causa de esta habilidad. Es razonable suponer que los osos polares poseen una brújula especial (en su interior) que coincide con el campo magnético de la Tierra para indicarles el camino.

Estatura del oso polar

La estatura de los osos polares es única, ya que su cuerpo es estrecho y tiene el cuello y la cara alargados. Mirando de reojo los osos polares parecen estar inclinados de frente. Esto se debe a que sus patas delanteras son más cortas que las traseras. La inclinación del cuerpo ayuda al animal a llegar al orificio de respiración.

Estómago del oso polar

Leer más: El sistema digestivo del oso polar

Los osos polares tienen un estómago excepcional, ya que puede procesar la carne con mayor contenido de grasas. Difícilmente habrá un animal en todo el reino que digiera tales grasas. Los jóvenes se alimentan de carne de foca, mientras que los adultos consumen sobre todo grasa.

Dimorfismo sexual del oso polar

Los osos blancos son mamíferos sexualmente dimórficos. Las hembras adultas son de 2 a 3 veces más pequeñas que los machos adultos. A excepción del tamaño, no se observan otras diferencias importantes entre los dos sexos.

La grasa de los osos polares

Los osos polares se aíslan con una capa de grasa de cuatro pulgadas de grosor. La mitad del peso del oso consiste en su grasa. La grasa, junto con el pelaje del oso, sirve de chaqueta gruesa y hace que el oso se mantenga a flote mientras nada. La grasa también cumple una útil función de almacenamiento de energía. Durante los meses más calientes los osos confían en estas grasas disponibles puesto que la caza de la foca llega a ser imposible. Cuando los osos quieren consumir las grasas de reserva, el oxígeno se mezcla con la grasa para dar agua y dióxido de carbono metabólicos. El agua dulce es un bien escaso en el Círculo Polar Ártico, pero los osos polares saben cómo lidiar con la escasez de agua.

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ANATOMÍA DEL OSO POLAR: La frecuencia media de los latidos del corazón en los osos polares adultos es de 60 a 90 lpm, pero en los cachorros la frecuencia alcanza hasta 130 latidos por minuto. Las altas pulsaciones en los cachorros se deben principalmente a su nivel de actividad.
CRÁNEO DEL OSO POLAR: El cráneo del oso polar es el típico de cualquier otro carnívoro terrestre. Los osos, a diferencia de otros carnívoros, tienen una fosa mandibular relativamente profunda y aplanada.
ÓRGANOS DEL OSO POLAR: El corazón del oso polar es ligeramente más grande que el del ser humano, pero es menos de un tercio del corazón del hipopótamo. El corazón del oso de cuatro cámaras consta de ventrículos izquierdo y derecho, así como de aurículas izquierda y derecha.